宇宙中的大鱼吃小鱼

  “大鱼吃小鱼,小鱼吃虾米”,说的是海洋里各种生物之间的食物链关系。茫茫宇宙中,有无数大大小小的星系,它们之间竟然也存在这样的关系。

  宇宙中的恒星,比如我们熟悉的太阳,都是从星系中“孕育”出来的。天文学家发现,小星系要比大星系具有更强的“造星”能力,很多巨大的星系已经不再能“孕育”新星了。这样说来,只有小星系中的恒星会不断增加,巨大星系中恒星的数量就不会变化了吗?

  澳大利亚的一些天文学家不辞辛苦,先后观察了2.2万个星系,终于在2014年9月找到了这个问题的答案:巨大星系虽然不再“造星”,但它们会“吞食”周围的小星系,从而扩充自己的地盘,使恒星的数量增多。

  大家都知道,地球和太阳属于太阳系,而太阳系只是银河系中极小的一部分。银河系像一个巨大的圆盘,直径有10万光年那么长,也就是说,每秒跑30万千米的光,要跑10万年,才能从银河系的这头跑到那头。银河系真是太大了!确实如此,但你知道吗?如此庞大的银河系,不是自诞生之日起就这么大的,而是通过不断“吞食”周围的小星系,才慢慢变大的。

  现在,又有哪些小星系正在被银河系“吞食”呢?天文学家给出的答案是:大麦哲伦星系和小麦哲伦星系。

  天文学家把那些比较小的星系称为矮星系,比如前面提到的大麦哲伦星系和小麦哲伦星系,它们不停地围绕着银河系旋转,就像月球围绕地球旋转一样。

  大麦哲伦星系的直径只有银河系的二十分之一,包含的恒星数量只有银河系的十分之一,大约100亿颗。它距离银河系大约16万光年,这个距离看起来很遥远,但和银河系庞大的身躯比起来,就算很近了。

  天文学家怎么知道大、小麦哲伦星系正慢慢被银河系“吞食”呢?他们是通过大量观测,从一些“蛛丝马迹”推断出来的。就拿小麦哲伦星系来说,它原本是棒旋星系,因为一直受到银河系巨大引力的拉扯,已经变成了不规则星系。

  瞧,棒旋星系就是这个样子。这是哈勃太空望远镜拍摄的星云NGC 1672。

  还有一个现象,也表明大、小麦哲伦星系正在被银河系“吞食”,那就是“麦哲伦星流”。麦哲伦星流是一条极长的气体带,几乎绕了银河系半圈,这些气体都是从大、小麦哲伦星系剥离出来的。

  因为受到银河系强大引力的吸引,麦哲伦星流正在朝银河系快速前进。银河系可真是一条贪吃的“大鱼”啊!

  宇宙中还有哪些“小鱼”和“虾米”在被“大鱼”吞食?相信天文学家经过大量观测后,一定会找到这个问题的答案。

编辑:彭茹

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